Asian vierestä: The Signal and the Noise

Strategiakirjat ovat vuonna 2020 kaukana tehokkaasta opetusmuodosta pokerin saloihin, mutta kirjallisuudella riittää silti annettavaa pokerinpelaajille. Asian vierestä -juttusarjassa esitellään tietokirjoja, jotka löytyvät jo monen korttihain kirjahyllystä.

USA:n presidentinvaalien lähestyessä Nate Silver ja tämän The Signal and the Noise: Why Most Predictions Fail – but Some Don’t -kirja ovat jälleen ajankohtaisempia kuin lähes neljään vuoteen. Silverin FiveThirtyEight.comia pidetään yleisesti luotettavimpana poliittista data-analyysiä tekevänä sivustona, ja Silverin metodit ovatkin kiistatta toimineet erinomaisesti: Vuoden 2008 presidentinvaaleissa Silver ennusti oikein 49 osavaltion voittajat 50:stä, ja vuonna 2012 osumatarkkuus nousi vielä pykälällä sataan prosenttiin. Donald Trumpin vuoden 2016 yllätysvoitollekin FiveThirtyEight antoi 28,6 prosenttia, kun kilpailijat pitivät Hillary Clintonin vaalivoittoa käytännössä varmana. Tänä vuonna Silver on Trumpin mahdollisuuksien suhteen skeptisempi: kirjoitushetkellä Trumpilla on sivuston mukaan vain 14 prosentin mahdollisuus jatkokauteen.

Vaikka Silverin nimi nousee tapetille aina vaalien aikaan, tämä esittäytyy ennen kaikkea tilastotieteilijänä, jonka erikoisosaamista vain sattuvat olemaan vaalit ja baseball – molemmista kun löytyy kasoittain dataa, mitä analysoida. Kirjassaan Silver käsittelee ennustamista monesta eri näkökulmasta, ja osansa saavat vaalien ja urheiluvedonlyönnin lisäksi esimerkiksi ilmastonmuutos, maanjäristykset, terrori-iskut, asuntomarkkinat, sijoittaminen ja pokeri.

Kirjan vahvinta antia ovatkin luvut, joissa Silver eksyy tunnetuimmilta vahvuusalueiltaan suurempien kysymysten äärelle. Ilmastonmuutosta Silver käsittelee esimerkiksi tavalla, jonka soisi päätyvän niin poliittisten päättäjien kuin intohimoisimpien ilmastoaktivistienkin luettavaksi katsantokannasta riippumatta. Ilmastonmuutosdenialistit ovat tavanneet pohjustaa epäluulonsa siihen, että maapallon lämpötila on noussut Hallitustenvälisen ilmastonmuutospaneeli IPCC:n vuonna 1990 tekemiä ennusteita hitaammin, mutta Silver takoo lukijalle vakuuttavaa todistusaineistoa ihmisen aiheuttamasta maapallon lämpenemisestä helposti ymmärrettävässä muodossa. Toisaalta Silver osoittaa myös, että lämpötilan nousun ennustaminen tuleville vuosikymmenille on kaukana eksaktista tieteestä, ja toteaa ilmastoaktivistien liioiteltujen ennusteiden tekevän jopa hallaa ilmastonmuutoksen torjunnalle.

The Signal and the Noisen selkärankana toimii useimmille menestyneille pokerinpelaajille ainakin intuitiotasolla tuttu Bayesin teoreema. Bayesiläinen ajattelutapa perustuu ehdolliseen todennäköisyyteen: Sen sijaan, että yritettäisiin ennustaa vielä tapahtumattomia asioita mustaksi tai valkoiseksi, lähdetään harmaasta ja syvennetään tai haalistetaan sävyä sitä mukaa, kun uutta tietoa saapuu. Esimerkiksi syyskuun 11. päivän terrori-iskuja analysoidessaan Silver toteaa, että ennen kyseistä päivämäärää todennäköisyys lentokoneen rysähtämiselle yhteen Manhattanin pilvenpiirtäjistä oli 0,005%. Kun videot ensimmäisen koneen osumisesta World Trade Centerin torniin levisivät, terrori-iskun mahdollisuus pomppasi 38 prosenttiin, ja toisen koneen osuttua viereiseen torniin todennäköisyys tahalliselle teolle oli jo 99,99%.

Silverin lähestymistapa on kuitenkin vähintään samassa määrin filosofinen kuin matemaattinenkin. Kuten monia menestyneitä tilastotieteilijöitä, Silveriäkin ohjaa väsymätön halu ymmärtää ympäröivää maailmaa mahdollisimman tarkasti. Oppimisprosessi tapahtuu todennäköisyyksien arvioinnin kautta, ja arvion tarkentuessa päästään aina lähemmäs totuutta. Samanaikaisesti on kuitenkin hyväksyttävä, että täydellistä arviota on yleensä mahdotonta tehdä – mikäli esimerkiksi USA:n presidentinvaalien tai yksittäisen baseball-ottelun voittaja voitaisiin ennustaa 100 prosentin varmuudella, vedonlyöntipörsseillä ei olisi kohteita, mitä tarjota.

Silverin analysointimetodit ovat pokerinpelaajille hyvin tuttuja: Kun pokerinpelaaja analysoi turnilla vastustajan bluffin todennäköisyyttä, tämä ei pyri laittamaan vastustajaa yksittäiselle kädelle, vaan rangelle käsiä ja pohtii samalla päässään sitä, miten todennäköisesti vastustaja pelaisi kunkin käden kyseisellä tavalla. River-kortin tultua pöytään analyysiä on oltava valmis muuttamaan – mikäli vastustaja esimerkiksi panosti turnilla neljän samaa maata olevan kortin pöytään isosti esittäen nutsiväriä ja riveriin tuleekin ässä samaa maata, todennäköisyys bluffille on noussut huomattavasti.

Ei ole sattumaa, että Silverin ajattelusta löytyy niin paljon yhtymäkohtia pokeriin: Silver pelasi ennen tilastotieteilijän uraansa ammatikseen nettipokeria. Silver valotti pokeritaustaansa viime vuonna David Axelrodin The Axe Files -podcastissa, jossa tämä kertoi ajoistaan ammattilaisena ennen UIGEA-lain voimaantuloa vuoden 2006 lopussa. Silverin mukaan tämä tienasi ensimmäisenä ammattilaisvuonnaan 150,000 dollaria ja toisena 230,000 dollaria, mutta kolmantena vuonna Silver jäi 70,000 taalaa pakkasen puolelle. Longform Podcastissa tämä puolestaan kertoi postailleensa paljon 2+2-foorumeilla, ja toimituksen tekemän salapoliisityön perusteella mitä ilmeisimmin Silverille kuuluvalta nimimerkiltä löytyykin peräti 8480 postausta. Silver teki myöhemmin comebackin foorumeille omalla nimellään pyytäen apua tulevan kirjansa pokeria käsittelevän luvun kirjoittamiseen. 34-sivuinen The Poker Bubble -niminen luku on pokerinpelaajille luultavasti kirjan vähiten kiinnostavaa antia Moneymaker-buumeineen, mutta toisaalta onnistuneimpia pokeria käsitteleviä kirjoituksia varsinaisen pokerikirjallisuuden ulkopuolella.

Silver ei halunnut kirjoittaa kirjaa, jossa tämä yrittäisi opastaa lukijaa tekemään mahdollisimman tarkkoja ennustuksia. Sen sijaan tämä on omistanut merkittävän osan kirjastaan sen havainnollistamiselle, miksi niin monet ennusteet pettävät. Vuonna 2012 julkaistussa teoksessa Silver esimerkiksi osoittaa, ettemme ole lähelläkään pistettä, jossa osaisimme ennustaa seuraavan tappavan lintuinfluenssan – tai koronapandemian – saapumista. Moni vaikkapa urheiluvedonlyöntiin uusia mallintamisstrategioita kaipaava tulee luultavasti pettymään The Signal and the Noiseen, mutta seikkaperäisesti baseball-mallejaan avaamalla tai valmiiksi pureskeltuja maailmanselityksiä tarjoamalla Silver tekisi luultavasti vain karhunpalveluksen lukijalle. Time-lehden maailman sadan vaikutusvaltaisimman ihmisen joukkoon vuonna 2009 nostama Silver ei nimittäin suhtaudu omiinkaan analyyseihinsä lopullisena totuutena, vaan kehottaa lukijaa löytämään tasapainon terveen skeptisyyden ja uteliaisuuden välillä.

”Mitä innostuneemmin suhtaudumme teorioidemme testaamiseen ja mitä valmiimpia olemme hyväksymään, että maailma on epävarma paikka eikä täydellisten ennustusten tekeminen ole mahdollista, sitä vähemmän pelkäämme epäonnistumista ja sitä enemmän ajatuksemme saavat tilaa virrata vapaasti”, Silver kiteyttää vapaasti suomennettuna ajatuksen, joka on kuin pokerissa kehittymisen oppikirjasta.

The Signal and the Noisen luettuaan maailma saattaa maanjäristyksineen, pörssiromahduksineen ja pandemioineen näyttäytyä entistäkin kaoottisempana paikkana. Kirja tekee sen ymmärtämisestä kuitenkin hieman helpompaa.

Suomennettuna teos löytyy nimellä Signaali ja kohina. USA:n presidentinvaaleista kertoimia tarjoaa esimerkiksi Unibet.