Liverpool heittää Valioliigassa haasteen Citylle

Valioliigakausi 2018-2019 käynnistyy perjantai-iltana. Etukäteisarvioissa Manchester City on suuri suosikki uusimaan mestaruutensa. Järkevästi kesän aikana vahvistunut Liverpool voi kuitenkin kaiken onnistuessa heittää kapuloita jättisuosikin rattaisiin.

Mestarisuosikit

Manchester City

Viime kauden ylivoimainen mestari on luonnollisesti suuri voittajasuosikki myös tälle kaudelle. Suuria tummia pilviä on vaikea Pep Guardiolan miehistön ylle piirtää. Joukkueen hyökkäysvoima on vain entisestään lisääntynyt kesän päähankinnan Riyad Mahrezin myötä. Merkittäviä lähtijöitä ei kesän aikana ollut. Guardiolan pelisysteemi toimii kuin rasvattu ja Cityllä on huippuluokan ratkaisijoita hyökkäyspäässä enemmän kuin muilla kärkijoukkueilla. Mestaruuteen on erittäin hyvät mahdollisuudet myös tällä kaudella.

Liverpool

Mielestäni ainoa joukkue, jolla voisi olla eväät haastaa City mestaruustaistossa on Liverpool. Jurgen Klopp on tehnyt kesän aikana järkeviä pelaajahankintoja ja vahvistanut joukkuettaan juuri oikealla tavalla. Alissonin myötä Liverpoolilla pitäisi olla nyt vihdoin ja viimein huippuluokan maalivahti ja Xherdan Shaqirin hankinta toi puolestaan kaivattua leveyttä hyökkäyspäähän. Keskikentän pohjallekin on hankittu lisävoimaa eikä Emre Canin lähtö Juventukseen siten kirpaise isosti. Alissonin ja nyt heti kauden alusta asti mukana olevan Virgil van Dijkin myötä Liverpoolilla vaikuttaisi olevan nyt viimein kasassa riittävän tasapainoinen miehistö. Mestarien Liiga näytti viime kaudella sen millaiseen vireeseen Klopp pystyy parhaimmillaan joukkueensa virittämään. Liverpool on Cityä haavoittuvaisempi avainpelaajiensa loukkaantumisille, mutta jos miehistö pysyy terveenä ja Klopp on saanut hiottua lisää tasaisuutta joukkueensa otteisiin, on jopa Cityn haastaminen mahdollista. Itse laitoin Valioliigan kausivetojen osalta suurimmat panostukseni Liverpoolin puolesta likoon. Erityisesti maistui kausihedari ManUa vastaan jolle sai vielä alkuviikosta kertoimen 1.75.

Haastajat

Manchester United

ManUn tilanne ennen kauden alkua on sanalla sanoen sekava. Mourinho on valitellut kesän aikana lähes viikoittain hankintojen puutetta ja varoitellut vaikeasta kaudesta. Keskikentän tähti Paul Pogbakaan ei ole täysin tyytyväinen oloonsa Manchesterissa ja vaatii palkankorotusta. Anthony Martial on kiukutellut vielä Pogbaakin rajummin. ManUn fanit ovat kritisoineet jo pitkään Mourinhon äärimmäisen puolustavaa pelityyliä. Harjoitusotteluiden perusteella minkäänlaista muutosta ei kuitenkaan tällä rintamalla ole luvassa. Alexis Sanchez on harjoitusotteluissa väläytellyt erittäin pirteitä otteita, mutta siihen ne positiiviset asiat ovatkin sitten jääneet. ManUn rosteri on Mourinhon vähättelypuheista huolimatta vahva ja laadukas puolustaminen luo vankan selkänojan joukkueelle kuin joukkueella. Siksi en usko varsinaiseen romahdukseen ManUn kohdalla ellei sitten Mourinho ole kesän puheillaan saanut joukkuehenkeä täysin matalaksi. City ja Liverpool ovat tällä hetkellä huomattavasti harmonisempia joukkueita, joten ne näyttäisivät olevan ainakin kauden käynnistyessä selvästi ManUa edellä.

Tottenham

Tottenhamin osalta kesän siirtoikkuna on ollut erittäin seesteinen. Joukkue lähtee käytännössä muuttumattomalla miehistöllä tähän kauteen, mitä voi pitää pienoisena yllätyksenä. Mauricio Pochettino on rakentanut järkevän kärsivällisesti seuraa ja joukkueen suoritustaso on noussut hitaasti mutta varmasti. Valioliigan mestaruuden voittaminen vaatisi kuitenkin vielä lisäpanostusta joukkueeseen. Jostain syystä Spurs ei seuraavaa steppiä näköjään halua ainakaan vielä tällä kaudella ottaa. Pochettinon paletti toimii erinomaisesti, mutta alkukauden osalta Tottenhamin yllä leijuu kysymysmerkkejä. Lähes koko avausmiehistö pelasi kesän MM-kisoissa, joten oletettavasti Spurs ei ole parhaimmillaan vielä kauden ensimmäisillä kierroksilla. Mikäli se selvittää kauden alun tuloksellisesti kunnialla, on Mestarien Liigan paikalle oikeutettava sijoitus jälleen realismia. Mestaruudesta lienee kuitenkin edelleen kapealla materiaalilla turha haaveilla.

Chelsea

Chelseassa alkaa jälleen uusi ajanjakso, kun Roman Abramovitshin kanssa pitkään kinastellut Antonio Conte sai heinäkuussa kenkää. Tilalle palkattiin viihdyttävämpää jalkapalloa suosiva Maurizio Sarri Napolista. On arvoitus kuinka hyvin Sarrin pelifilosofia istuu Valioliigaan. Keskikentällä Chelsealla on laatua aivan riittävästi, mutta löytääkö joko Alvaro Morata tai Olivier Giroud viimein ”diegocostamaisen” tasaisen maalivireen? Se on ratkaiseva tekijä Chelsean menestyksen kannalta. Samoin aivan kauden alle ajoittunut maalivahtihärdelli luo oman kysymysmerkkinsä joukkueen menestykselle. Top 4 sijoitus olisi erittäin hyvä aloitus Sarrin projektille ja siihen on kaikki mahdollisuudet, jos vain hyökkääjät, uusi maalivahti ja valmentaja onnistuvat.

Arsenal

Arsenalissa se uusi aikakausi vasta alkaakin! Pahasti paikalleen polkemaan jäänyt Arsene Wenger saatiin vihdoin ja viimein ulos seurasta ja tilalle niin kipeästi kaivattuja uusia tuulia. Kukaan ei osaa varmasti sanoa kuinka hyvin uuden valmentajan Umai Emeryn opit purevat vielä ensimmäisellä kaudella, mutta ainakin pitkässä juoksussa vaihdos tekee seuralle takuulla vain hyvää. Arsenal on hyvin vaikea arvioitava kauden alla. Paperilla se ei näytä aivan Valioliigan top 4 joukkueelta. Toisaalta uudet kuviot saattavat parhaimmillaan nostaa merkittävästikin yksilöiden ja ennen kaikkea joukkueen suoritustasoa. Arsenalia kannattaa seurata alkukaudesta erityisen tarkalla silmällä ja reagoida vedonlyöntirintamalla nopeasti näkemäänsä, jos homma näyttäisi loksahtavan heti paikoilleen.

Tukevasti keskikastissa

Everton

Kuuden suuren jälkeen Evertonin pullat näyttäisivät olevan muusta joukosta parhaiten uunissa. Joukkueeseen panostettiin rajusti vielä aivan siirtoikkunan viime hetkilläkin. Evertonissa onkin nyt sekä laatua että laajuutta niin paljon, että ainakin top 10 sijoituksen pitäisi olla selviö. Uusi valmentaja Marco Silva onnistui resursseihin ja pelaajamateriaaliin nähden hienosti Watfordissa ja oli erinomainen värväys Evertonilta. Kesän yhdestä päähankinnasta Richarlisonista ei sen sijaan ole vielä saanut selvää kuvaa onko kyseessä lintu vai kala. Viime kaudella mies hyytyi loistavan alkukauden jälkeen täysin ja menetti itseluottamuksensa. Nyt brassi pääsee takaisin häneen kovasti Watfordissa luottaneen Silvan alaisuuteen. Kaiken mennessä nappiin Everton saattaa tällä kaudella tavoitella jopa kuuden suuren muurin rikkomista.

Burnley

Burnleyn viime kausi oli loistava ja se toi jopa paikan eurokentille. Puolustus oli erittäin pitävä ja ehkäpä hieman ”hyvää runiakin” tuloksiin mahtui. Kovinkaan nimekkäitä pelaajia ei rosteri sisällä, mutta koko joukkue on erittäin sitoutunut Sean Dychen luomaan pelitapaan. Vastustajat joutuvat Burnleya vastaan tekemään ison työmäärän yhtä hyvää maalipaikkaa kohden. Viime kauden sijoituksen uusiminen olisi edelleen iso yllätys, mutta taistelevan porukan ja toimivan puolustussapluunan uskoisi pitävän joukkueen ainakin poissa tiukimmasta putoamistaistosta. Burnley on tasainen suorittaja eikä ajaudu siten helposti pitkiin tappioputkiin. Viime kauden menestys ei näy joukkueen kertoimissa millään tavalla ja Burnley on arvostettu kauden alla yllättävänkin alhaalle.

Wolverhampton

Wolverhampton on nostettu ennakkoarvioissa nousijajoukkueeksi yllättävän korkealle. Tälle on myös perusteita. Suurta yleisöä Wolvesin pelaajanimet eivät varmaankaan isommin säväytä, mutta kun rosteriin perehtyy syvällisemmin, huomaa joukkueen sisältävän mukavasti laatua. Kaiken lisäksi iso osa avainpelaajista on parhaassa kehitysiässä ja voivat hyvinkin vielä petrata peliesityksiään jo hienosti sujuneesta viime kaudesta. Nuoren voiman tueksi joukkueeseen on kesän aikana hankittu fiksusti kokemusta portugalilaisten Rui Patricion ja Joao Moutinhon johdolla. Povaan viime kauden selkeää Championship-mestaria puolivälin paikkeille tämän kauden Valioliigassa.

Crystal Palace

Viime kaudella Crystal Palacen umpisurkea alku kääntyi loppua kohden erittäin positiiviseksi suorittamiseksi Roy Hodgsonin erinomaisen työn kautta. Keväällä joukkue oli yksi sarjan kovakuntoisimmista miehistöistä. Ehkä juuri tämän takia luottamus nykyiseen rosteriin näyttäisi olevan korkealla, koska siirtorintamalla on kesän aikana ollut varsin hiljaista. Tärkein asia on se, että joukkueen talismaani Wilfried Zaha näyttäisi jatkavan edelleen Hodgsonin alaisuudessa. Hyökkäyspää Palacella on Zahaa lukuun ottamatta kovin köykäisen oloinen. Christian Benteken ura on ollut melkoisessa syöksykierteessä eikä tammikuun hyökkääjähankinta Alexander Sorlothkaan säväyttänyt vielä kevään otteluissaan. Pelkästään rosteria katsomalla Palacen voisi arvioida olevan jopa yksi lukuisista putoajaehdokkaasta, mutta itselläni on sen verran vahva luotto Hodgsonin tekemiseen, että uskon lontoolaisseuran yltävän keskikastiin.

Vaaran merkkejä ilmassa

West Ham

West Hamissa ovet ovat jälleen käyneet kesän aikana tiuhaan tahtiin molempiin suuntiin. Seuran toiminta siirtomarkkinoilla on mielestäni liian tempoilevaa ja lyhytjännitteistä. Punaista lankaa joukkueen rakentamisesta on vaikea löytää. Myöskään valmentajavalinnat eivät ole viime vuosina onnistuneet eikä itselläni ole kovin suurta luottoa myöskään Manuel Pellegriniin. Paperilla West Ham ei ole putoajakandidaatti, mutta itse en yllättyisi vaikka Hammersille olisi luvassa jälleen yksi tuskainen kausi. Pidän West Hamia ennen kauden alkua jonkin verran yliarvostettuna joukkueena. Kausivedoissani pelasin West Hamia vastaan. Esimerkiksi Evertonille sai kausihedarissa West Hamia vastaan ihan mukavan kertoimen 1.62.

Leicester

Leicesterissä siirrytään Riyad Mahrezin jälkeiseen aikaan. Joukkueessa riittää kysymysmerkkejä, mutta myös paljon potentiaalia. Kauden menestys riippuu siitä kuinka hyvin nuoret pelaajat ovat kehittyneet viime kaudesta. Ben Chilwell, Demarai Gray, James Maddison ja Kelechi Iheanacho ovat kaikki lupaavia nuorukaisia, joilta odotetaan tällä kaudella seuraavaa steppiä urallaan. Kultakimpale Harry Maguire on seuran onneksi mitä ilmeisimmin jäämässä King Power Stadiumille. Leicesterin sijoitusta on kauden alla hyvin vaikea arvioida. Jos nuoret onnistuvat, voi seura taistella jopa europaikoista. Sen sijaan nuorten pettäessä voi Jamie Vardy jäädä kovin yksinäiseksi hahmoksi ja Leicester valahtaa jopa putoamistaistoon saakka.

Newcastle

Newcastlessa ollaan oltu jo pitkään turhautuneita pihistelevään pääomistajaan. Myöskään tänä kesänä ei toiminta siirtomarkkinoilla isoja riemunaiheita kannattajille tarjonnut. Positiivisin asia oli hienosti keväällä onnistuneen Chelsea-laina Kenedyn jatkaminen joukkueessa. Newcastle on paperilla hyvin keskinkertainen joukkue ja menestys on edelleen lähinnä Rafael Benitezin taktisen osaamisen varassa. Mikäli Benitez sattuu saamaan kauden aikana tarpeekseen omistajan pihtailusta, on Newcastle pulassa.

Southampton

Southamptonin viime kausi oli pelillisesti täydellinen floppi, mutta seura pääsi lopulta säikähdyksellä kun se säilytti nipin napin sarjapaikkansa. Joukkue ei ole vahvistunut siirtomarkkinoilla kesän aikana, joten suoritustason nostaminen on lähinnä valmennuksen varassa. Mark Hughes ei aikaisemmissa pesteissään ihmeitä ole esittänyt eikä häntä pidetä ainakaan minään modernin jalkapallon taktisena taitajana. Rosteri on etenkin hyökkäyssuuntaan hyvin tasapaksun oloinen varsinkin kun Dusan Tadic vaihtoi vielä maisemaa. Southamptonilla tullee edelleen olemaan suuria vaikeuksia maalinteon kanssa eikä Hughes ole myöskään tunnettu minään huippuluokan puolustuspelin organisoijana. Povaan Southamptonille vaikeaa kautta.

Bournemouth

Bournemouth on ollut jo vuosia pirteä ilmestys Valioliigassa. Viime kaudella hyökkäyspeli ei kuitenkaan rullannut enää aivan yhtä iloisesti kuin aikaisemmin. Loukkaantumissuma oli tosin tähän ainakin osasyynä samoin kuin Howen puolustusvoittoisemmaksi säätämä pelityyli. Bournemouth on mennyt nyt jo pitkään samalla pelaajarungolla ja samalla valmentajalla. Itselläni on sellainen hytinä, että pientä uudistumista tarvittaisiin. Eddie Howen metkut alkavat olla kovin tuttuja vastustajille eikä rosteristakaan ole helppo löytää potentiaalisia isoja tasonnostajia ehkäpä Jordan Ibea lukuun ottamatta. Itselleni on kauden alla pienoinen kysymysmerkki vieläkö Bournemouthin stabiili toiminta tuottaa hyvää tulosta.

Putoamistaistossa

Fulham

Fulham pelasi viime kaudella loppua kohden todella vakuuttavasti eikä kokenut yhtään tappiota 24 viimeisessä ottelussaan. Joukkue pyrkii pelaamaan erittäin hyökkäysvoittoisesti, mikä on Valioliigaan high risk - high reward tyyppinen ratkaisu. Maaleja syntynee riittävästi, mutta pitääkö puolustus vastustajien vastahyökkäysten edessä? Englannin ehkä lupaavimman hyökkäävän pelaajan Ryan Sessegnonin tueksi hankittiin kokenut saksalainen Andre Schurrle. Myös keväällä kovaa tahtia maaleja paukuttanut Aleksandar Mitrovic jatkaa seurassa. Fulham taistelee ensisijaisesti putoamista vastaan ja itse uskon positiivisen pelityylin tuovan kaivatun lopputuloksen. Fulhamilla on selvää potentiaalia olla tyypillinen pirteä nousijajoukkue ja pidän sitä kauden alla jonkin verran aliarvostetuna joukkueena.

Watford

Watford on tehnyt Valioliigassa resursseihinsa ja pelaajamateriaaliinsa nähden hyvää tulosta aloittaen nyt jo neljännen peräkkäisen kautensa Englannin pääsarjassa. Tämän kauden joukkuessa on kohtuullisesti laajuutta, mutta terävä kärki puuttuu kokonaan. Tähtiloistoa voi odottaa lähinnä Barcelonasta lopullisesti Vicarage Roadille siirtyneeltä Gerard Deulofeulta. Kello tikittää kovaa vauhtia Watfordille ja sarjapaikan säilyttäminen on tällä kaudella työn ja tuskan takana. Watford on pitänyt sarjapaikkansa aikaisemmilla kausilla lähinnä vahvan syksynsä ansiosta. Jos tuloksekas alku ei tällä kertaa onnistu, on putoaminen lähellä.

Brighton

Brighton säilyi viime kaudella lopulta kohtuullisen varmasti seitsemän pisteen erolla putoamisviivaan. Tämä oli lähes kokonaan kotiotteluiden ansiota. Brighton oli nimittäin koko sarjan huonoin vierasjoukkue, mutta peräti kahdeksanneksi paras kotijoukkue. Sama trendi jatkunee myös tällä kaudella. Toinen kausi nousun jälkeen on joukkueille usein erittäin vaikea ja tämä kohtalo uhkaa myös Brightonia. Joukkueen keskikentältä löytyy ihan mukavasti luovuutta ja taitoa, mutta huippuluokan kärkipelaajan puuttuminen voi muodostua ongelmaksi. Viime kauden maalitykki Glenn Murray on nyt jo 34-vuotias, joten käyrä tuskin näyttää ainakaan ylöspäin. Kotihurmos saattaa pitää Brightonin tälläkin kaudella putoamisviivan yläpuolella, mutta veikkaan eron putoamisviivaan olevan ainakin huomattavasti pienempi kuin viime kaudella.

Huddersfield

Huddersfield säilytti kaikkien ennakkoarvioiden vastaisesti sarjapaikkansa viime kauden Valioliigassa. Puolustuspeli oli Huddersfieldille kaikki kaikessa, sillä joukkue teki yhdessä Swansean kanssa selvästi vähiten maaleja koko sarjassa. Kesän aikana ei kaivattua vahvistusta hyökkäyspäähän ole siirtomarkkinoilta hankittu. Huddersfield on sitkeä ja taisteleva ryhmä, mutta uskon realiteettien tulevan vihdoin tällä kaudella vastaan. Kahden tuloksellisesti lähes uskomattomaton kauden jälkeen Huddersfieldissä palataan karuun arkeen ja tie vie kohti Championshipiä. Huddersfieldin putoaminen oli yksi kausivedoistani.

Cardiff

Cardiff on ennen kauden alkua ykkössuosikki putoajaksi. Joukkue on minulle tuntemattomin kaikista tämän kauden Valioliiga-miehistöistä. Ainakaan paperilla pelaajamateriaali ei näytä kovinkaan laadukkaalta. Huippukokenut valmentaja Neil Warnock on tehnyt kakkostasolla pitkään erinomaista tulosta, mutta vierailut Valioliigan puolella eivät ole paljoa jälkipolville kerrottavaa jättäneet. Vanhan liiton tyyli näyttäisi toimivan edelleen Championshipin puolella, mutta taktiset vaatimukset kasvavat merkittävästi Valioliigassa. Nousijajoukkueet osaavat usein yllättää positiivisesti, joten varmaksi putoajaksi Cardiffia on turha ennustella. Ennen kauden alkuvihellystä se on kuitenkin arvioitava sarjan kolmen heikoimman joukkueen kastiin. Mikäli luottaa nousijan peruspirteyteen, saa Cardiffille kausihedarissa Huddersfieldiä vastaan yli kahden kerrointa.

Uudemmat ja aiemmat kolumnit
Kommentit