Mestari ja putoajat selvillä

Valioliigassa on tällä viikolla ratkennut jo isoja asioita. Maanantaina sinetöityi kauden putoajajoukkueet ja tiistaina puolestaan tämän kauden mestari. Ensi kaudeksi Championshipiin putoavat Sheffield United, West Bromwich ja Fulham. Manchester Cityn mestaruus varmistui paikallisvihollisen tappiolla Leicesterille. Taisto Mestarien liigaan oikeuttavista sijoituksista jatkuu sen sijaan edelleen kiivaana.

Kierrosraportti

Leicester – Newcastle 2-4

Viikonlopun maalijuhlat nähtiin heti kierroksen käynnistäneessä perjantai-illan taistossa. Ilman ykköstoppariaan Jonny Evansia pelanneen Leicesterin puolustus pelasi erittäin epävarmasti ja se näkyi myös valotaululla. Newcastle karkasi ottelussa jo peräti 0-4 johtoon ennen kuin kotijoukkue sai lopussa kirivaihteen silmään. Kettujen loppuohjelma on erittäin vaikea, joten tämä ottelu olisi ehdottomasti pitänyt hoitaa voitokkaasti Mestarien liigan paikkaa silmällä pitäen. Näin luokattomalla puolustuspelillä tappio oli kuitenkin ansaittu, vaikka Brendan Rodgersin miehistö loppukirinsä ansiosta kamppailun maalipaikat niukasti 6-5 voittivatkin.

Leeds – Tottenham 3-1

Leeds ja Tottenham loivat tasaiseen tahtiin maalipaikkoja, mutta kotijoukkueen viimeistely oli tällä kertaa tehokkaampaa. Harry Kane oli tosin hieman epäonnekaskin ottelussa, sillä ensimmäisellä jaksolla hänen osumansa hylättiin niukkana paitsiona ja toisella jaksolla Spursin maalitykki kolisutteli vaparista ylärimaa. Leicesterin tapaan myös Tottenham kärsi tulevan kauden Mestarien liigaa ajatellen erittäin kriittisen tappion. Maalipaikat tasattiin ottelussa 5-5.

Sheffield United – Crystal Palace 0-2

Crystal Palace iski ottelun alussa ja lopussa vierasottelussa Sheffield Unitedia vastaan varmistaen samalla lopullisesti pääsarjapaikkansa myös tulevalle kaudelle. Christian Benteke vei vieraat johtoon jo toisella peliminuutilla ja muutoinkin ottelu kulki pääosin kotkien hallinnassa. Isännillä oli toisella jaksolla pari kohtuullista tasoituspaikkaa, mutta Bladesin maalisarakkeeseen jäi pyöreä nolla niin kuin on jäänyt jo liian monta kertaa aikaisemminkin tällä kaudella. Eberechi Eze sooloili ottelun lopussa loppunumeroiksi 0-2 ja 2-6 maalipaikat nimiinsä vieneelle Palacelle ansaitut kolme sarjapistettä.

Manchester City – Chelsea 1-2

Huippujoukkueiden kohtaamisesta ei saatu kovin suurta osviittaa tulevaan Mestarien liigan finaalin, sillä sen verran vahvasti molemmat kierrättivät avauskokoonpanoaan verrattuna parhaaseen miehistöönsä. Hetken aikaa näytti siltä, että hidastempoisen avausjakson lopuksi City ratkaisee ottelun pikatahtiin. Raheem Sterling vei nimittäin Cityn ensin johtoon ja hetkeä myöhemmin isännille vihellettiin rangaistuspotku. Sergio Agueron pilkulta lähettämä chippi ei kuitenkaan toiminut, kun Edouard Mendy ei heittäytynytkään jompaan kumpaan nurkkaan vaan poimi löysän kaaripallon helposti hyppysiinsä. Toiselle jaksolle otteluun saatiin enemmän tempoa ja lopulta Chelsea käänsi kamppailun tappioasemasta edukseen. Voittomaali nähtiin vasta lisäajalla Marcos Alonson viimeisteltyä  hieman onnekkaasti Timo Wernerin esityöstä. Chelsea oli ottelussa hienokseltaan niskan päällä ja vei maalipaikatkin nimiinsä niukasti 4-3.

Liverpool – Southampton 2-0

Voittaminen on ollut tällä kaudella Liverpoolille vaikeaa Anfieldillä, mutta Southamptonia vastaan punapaidat väänsivät pakkovoiton tililleen. Sadio Mane puski kotijoukkueen avausjaksolla johtoon ja Thiago tykitti 2-0 loppunumerot varsinaisen peliajan täyttyessä. Liverpool loi totuttuun tapaan kotonaan vastustajaa enemmän maalipaikkoja voittaen ne tällä kertaa 7-3. Tärkeän voiton lisäksi Jurgen Kloppia lämmitti varmastikin puhtaana pysynyt oma pömpeli. Liverpool oli nimittäin edellisen kerran pitänyt Valioliigassa kotonaan nollat tammikuun puolivälissä.

Wolverhampton – Brighton 2-1

Tämä ottelu kulki Brightonin hallinnassa aina siihen saakka, kun avausmaalin kulmapotkutilanteesta puskenut Lewis Dunk hölmöili itselleen punaisen kortin 53. peliminuutilla. Dunk repi läpiajoon karkaamassa olleen Fabian Silvan takaapäin paidasta kumoon ja ulosajo oli selviö. Wolves käänsi ottelun miesylivoimalla edukseen. Ensin vaihtomies Adama Traore tasoitti kamppailun näppärän kuvion päätteeksi ja lisäajalla Morgan Gibbs-White iski voittomaalin uransa ensimmäisellä Valioliiga-osumalla. Maalipaikat Wolves vei nimiinsä lopun painostuksen ansiosta 4-2.

Aston Villa – Manchester United 1-3

Manchester United esitti jälleen kerran tämän kauden bravuurinsa eli nousi toisella jaksolla tappioasemasta voittoon. Bertrand Traore vei avausjaksolla komealla viimeistelyllä isännät johtoon, mutta jälkimmäisellä nelivitosella ManU jyräsi tuttuun tyyliinsä väkisin voittoon. Bruno Fernandes tasoitti ottelun pilkulta ja vain muutamaa minuuttia myöhemmin Mason Greenwood yllätti helponnäköisesti Emilio Martinezin etunurkasta. Vaihdosta sisään tullut Edinson Cavani viimeisteli vielä kertaalleen ottelun lopussa ja näin näin Manu vei kaikki pisteet kolmen osuman toisella jaksollaan. Maalipaikat vierasjoukkue voitti ottelussa 5-2. 

West Ham – Everton 0-1

West Hamin haaveet tulevan kauden Mestarien liigasta saivat kovan kolauksen kun se jäi kotonaan pisteittä Evertonia vastaan. Tasaisen ottelun ainoan osuman iski Dominic Calvert-Lewin, joka karkasi avausjaksolla isäntien puolustukselta maalintekoon. Tunnin kohdalla West Ham oli äärimmäisen lähellä tasoitusta, mutta Vladimir Coufalin sijoitus kimposi sisätolpasta takaisin kentän puolelle. Everton voitti ottelun maalipaikat niukasti 4-3 ja piti täydellä pistepotillaan vielä elossa haaveet päästä ensi kaudella Euroopan kentille.

Arsenal – West Bromwich 3-1

Arsenal pullahti torstaina ulos Eurooppa liigan finaalista, mutta Valioliigassa peliesitykset ovat edelleen laadukkaita. West Bromwich kaatui sunnuntai-iltana kotistadionilla kohtuullisen vaivattomasti. Ottelussa nähtiin parikin upeaa kaukolaukausta. Niistä toisesta vastasi Arsenalin Nicolas Pepe ja toisesta puolestaan Weban Matheus Pereira. Myös Willian upotti ottelun loppuhetkillä pallon kaukaa komeasti ylänurkkaan vapaapotkusta. Kyseessä oli vasta kauden ensimmäinen Valioliiga-osuma yhdelle Arsenalin viime kesän päähankinnoista. Tykkimiehet veivät ottelun maalipaikat nimiinsä 5-3 ja nappasivat ansaitun kotivoiton.

Fulham – Burnley 0-2

Fulhamin putoaminen Championshipiin sinetöityi kotitappiolla Burnleylle. Vierasjoukkue oli selvästi parempi joukkue etenkin avausjaksolla, jonka aikana Sean Dychen miehistö olisi voinut iskeä useammankin kuin nyt nähdyt kaksi osumaa. Fulham paransi peliään toiselle jaksolle ja Zambo Anguissa oli 69. peliminuutilla lähellä kavennusta täräyttäessään pallon voimalla ylärimaan. Burnley voitti kuitenkin väkevän ensimmäisen nelivitosensa ansiosta ottelun maalipaikat selvästi 6-2 ja vei oikeutetusti kaikki sarjapisteet kohti pohjoista.

Manchester United – Leicester 1-2

Manchester United on epäinhimillisessä otteluruuhkassa ja tämä oli odotetusti se ottelu, jossa Ole Gunnar Solskjäer lepuutti avainpelaajiaan. Sen myötä Leicesterin tehtävä helpottui olennaisesti ja se hakikin huipputärkeän voiton Old Traffordilta paikaten perjantain yllättävää Newcastle-tappiotaan. Ottelun tempo pysyi matalalla vierasjoukkueen hallitessa pallollista peliä. Mason Greenwood tasoitti vielä Luke Thomasin johtomaalin, mutta toisella jaksolla Caglar Soyuncu puski kulmapotkusta arvokkaat kolme sarjapistettä ketuille. Maalipaikat vierasjoukkue vei nimiinsä ottelussa 4-2. ManUn tappio sinetöi naapuriseura Cityn tämän kauden Valioliiga-mestaruuden.

Southampton – Crystal Palace 3-1

Southampton ja Crystal Palace pääsivät pelaamaan täysin paineettoman ottelun ja se näkyi mukavan viihdyttävänä pelinä. Päästä päähän mentiin vauhdilla ja molemmat joukkueet pystyivät luomaan maalitilanteita. Christian Benteke iski jo toisessa peräkkäisessä ottelussa nopean avausmaalin, mutta loppujen lopuksi kotijoukkue viimeisteli ottelussa tehokkaammin ja saalisti sen myötä 3-1 voiton. Vaihteeksi jälleen pelikuntoon palannut Danny Ings viimeisteli tyylikkäästi kaksi osumaa. Maalipaikat Palace voitti ottelussa niukasti 6-5, mutta Soton vei silti kaikki sarjapisteet.

Chelsea – Arsenal 0-1

Arsenal teki kovan ryöstöretken Stamford Bridgelle. Ottelun alussa molemmat joukkueet tyrkyttivät avausmaalia toisilleen. Ensin Kai Havertz sai lahjana puhtaan läpiajon, mutta nosti sen päätteeksi pallon maalin yli. Hetkeä myöhemmin Jorginho oli pistää pallon omaan maaliin kun ajatukset menivät ristiin oman maalivahdin kanssa. Kepa sai juuri ja juuri pelastettua pallon ennen maaliviivaa, mutta jatkotilanteesta Emile Smith-Rowe pääsi sijoittamaan pallon tyhjään maaliin. Chelsea hallitsi ottelutapahtumia selvästi, mutta Arsenal puolusti sitkeästi ja Smith-Rowen osuma jäi lopulta pelin ainokaiseksi. Lähimpänä tasoitusta Chelsea oli 89. peliminuutilla, jolloin pallo kävi kaksikin kertaa peräkkäin ylärimassa. Ensin Bernd Leno sai torjuttua Kurt Zouman puskun vain vaivoin ylärimaan ja reboundin puolestaan täräytti samaan osoitteeseen Olivier Giroud. Chelsea voitti ottelun maalipaikat 5-2 ja olisi ansainnut paikalliskamppailusta jotain tililleen. Tällä kertaa tuuritkin olivat kuitenkin tykkimiesten puolella.

Viikon suosikki

Fulhamin ilmapallosta lähti loppukaudesta kaikki ilmat. Hetken aikaa näytti siltä, että mökkiläiset nousevat jopa putoamisviivan yläpuolelle, mutta pitkän hyvän jakson jälkeen Scott Parkerin miehistö on viime aikoina ollut sarjan heikoin joukkue yhdessä Sheffield Unitedin kanssa. Southamptonilla on ollut joulun jälkeen suuria vaikeuksia puolustuspelinsä kanssa, mutta nyky-Fulham ei kovin suurta uhkaa hyökkäyssuuntaan luo. Danny Ingsin kuntouduttua Sotonin hyökkäyspäässä on huomattavasti vastustajaa enemmän laatua, joten viikon suosikkivetoni on Southamptonin kotivoitto Fulhamista Unibetin kertoimella 2.04.

Viikon yllättäjä

Parikin asiaa puoltavat Liverpoolia tämän illan huippukamppailussa Manchester Unitedia vastaan. Liverpoolilla on ottelussa motivaatioetu ja myöskin selkeä lepoetu. Toisaalta ManU tuskin tulee arkkivihollistaan vastaan löysin rantein pelaamaan vaikkei omat panokset tapissa olekaan ja tärkeimmät avainmiehet saivat tiistain Leicester-kamppailussa lepoa. Unibet tarjoaa ManUlle niin houkuttelevaa kotikerrointa 2.95, että siihen on pakko tarttua. ManU on kuitenkin tämän kauden Valioliigassa ollut Liverpoolia parempi joukkue. ManU ei pelaa viikonloppuna, joten parhaat pelaajat ovat tänään kehissä ja sen uskoisi tietävän hyvin tasaista ottelua.

Viikon overi

Viikon overikohteeksi valitsen ottelun Burnley-Leeds. Sean Dychen miehistö on nakutellut viime aikoina hyvään tahtiin osumia huippuvireisen Chris Woodin johdolla. Leeds oli pitkään sarjan ehdoton viihdyttäjäjoukkue, mutta hienosääti peliään kauden edetessä hieman puolustusvoittoisemmaksi. Tässä ottelussa kummallakaan joukkueella ei panosta ole, joten potentiaalia pitäisi olla viihdyttävään lauantai-iltapäivään. Leedsin hyökkäyspelin kapellimestari Raphinha lienee pitkästä aikaa avauskokoonpanossa, mikä puoltaa myös runsasmaalisuutta. Viikon overina kokeillaan yli 2.5 maalia otteluun Burnley-Leeds Unibetin kertoimella 1.72.