Valioliigaennakko 2021-2022 osa 1

Valioliigakausi 2021-2022 käynnistyy perjantaina Brentfordin ja Arsenalin välisellä kohtaamisella. Suomalaisittain mielenkiintoa tulevaan kauteen lisää se, että pitkästä aikaa sarjassa palloilee peräti kaksikin ”omaa poikaa”. Teemu Pukki yrittää Norwichin paidassa rikkoa toissa kauden tapaan kymmenen maalin rajapyykin Valioliigassa ja Marcus Forss puolestaan murtautua toisen nousijajoukkueen Brentfordin avauskokoonpanoon. Kaksiosaisessa kausiennakossa pohditaan joukkueiden lähtökohtia alkavaan kauteen tämän hetken arvioidussa vahvuusjärjestyksessä.

Mestarisuosikki

1. Manchester City

Manchester Cityn viime kausi oli kolmijakoinen. Aivan alkukaudesta peli oli täysin sekaisin osin lyhyen valmistautumisjakson takia. Keskitalvella joukkue oli sitten täysin pysäyttämätön ja puoli kautta kestänyt tappioton putki varmisti käytännössä Valioliigan mestaruuden. Loppukaudesta kovin huippuvire laantui jälleen ja City kärsi muun muassa Cup-kisoissa kaksi kirvelevää tappiota Chelsealle.

City on tulevaan kauteen lähdettäessä jättisuosikki uusimaan Valioliiga-mestaruutensa. Jack Grealish napattiin jo Aston Villasta ja jos vielä Harry Kanen siirto menee maaliin saakka, alkaa City olla paperilla täydellisyyttä hipova nippu. Grealish on lähestulkoon ”luksushankinta”, mutta etenkin maailmanluokan hyökkääjän saaminen rosteriin olisi se viimeinen tarvittava jakoavain Pep Guardiolan työkalupakkiiin.

City on ansaitusti iso suosikki mestariksi, mutta pitkällä kaudella riittää muuttujia eikä kaikki suju aina yhtä auvoisasti kuin pelkästään paperilla joukkueen pelaajanimiä tuijotellessa voisi helposti kuvitella. Pahimmista kilpakumppaneista myös Chelsean ja ManUn projektit alkavat olla siinä vaiheessa, että he lähestyvät omaa huippuaan. Esimerkiksi Unibetin Citylle tarjoama mestaruuskerroin 1.72 ei minun arvioissani yllä millään pelikelpoiseksi. Ehdottomasti todennäköisin Valioliigamestari City joka tapauksessa ennen tämänkin kauden alkua on.

Haastajat

2. Chelsea

Chelsean Valioliigakautta 2021-22 voi hyvällä syyllä odottaa suurella mielenkiinnolla. Ennen viime kauden alkua seura hankki tukun uusia laatupelaajia eikä Frank Lampard saanut hiottua joukkueen peliä vielä syksyllä riittävän yhtenäiseksi. Lampardin tilalle palkattu Thomas Tuchel laittoi ensimmäiseksi puolustuspelin kuntoon ja tulosta alkoi syntymään. Kauden päätteeksi Chelsea pääsi komeasti nostelemaan Mestarien liigan voittopystiä.

Tälle kaudelle Chelsean lähtökohdat ovat lupaavammat kuin vuosi sitten. Viime kauden hankinnat on saatu ajettua sisään ja siirtomarkkinoilla Chelsea on ollut nyt huomattavasti rauhallisempi toimija. Samoin manageriosastolla epävarmuutta on nyt huomattavasti vähemmän. Tuchel osoitti keväällä osaavansa organisoida joukkueen pelaamaan voittavaa jalkapalloa. Mikäli vahvasti huhuttu Romelu Lukaku saapuu Stamford Bridgelle ja vuodentakaiset hyökkäyspään hankinnat parantavat pari napsua viime kauden suoritustasostaan niin Chelsea on valmis haastamaan jopa Cityn. Unibetin Chelsealle tarjoama mestaruuskerroin 5.50 maistuu minulle paremmin kuin Cityn minikerroin.

3. Manchester United

Kakkossija Valioliigassa oli kelpo suoritus Manchester Unitedilta viime kaudella. Pysyvästi kaupungin kakkosjoukkueeksi jääminen ei silti takuulla tyydytä ketään Manchesterin punaisella puolella. Jadon Sanchon ja todennäköisen Raphael Varanen hankintojen jälkeenkin eroa on edelleen paperilla Cityn hyväksi, muttei kuitenkaan toivottoman paljon. Toki monen mielestä se suurin ero joukkueiden välillä tehdäänkin manageripuolella. Ole Gunnar Solskjäer näyttäisi olevan varsin hyvä käsittelemään tähtipelaajia ja luomaan hyvän hengen joukkueeseen. Taktisella puolella häntä ei kuitenkaan pidetä Euroopan huippuihin lukeutuvana valmentajana.

ManUlla on ehdottomasti laatujoukkue kasassa ja todennäköisen Varanen hankinnan myötä Harry Maguiren rinnalle saadaan viimein myös toinen huippuluokan toppari. Shaw-Maguire-Varane-Wan Bissaka on erittäin vahva puolustusnelikko ainakin paperilla. Maalivahtiosastolla odotuksissa on, että Dean Henderson syrjäyttää David De Gean ykköstorjujan paikalta, mutta tämä jää nähtäväksi.

Tällä pelaajamateriaalilla top 4 sijoitus ja paikka Mestarien liigassa pitäisi olla koko lailla selviö ManUlle. Cityn edelle eväät eivät kuitenkaan taida aivan riittää ellei sitten Solskjäerin kehityskäyrä valmentajana osoita selvästi yläviistoon.

4. Liverpool

Liverpoolin viime kausi oli kiistatta iso pettymys. Joukkueen pitkään jatkuneet tuurit loukkaantumisten suhteen kääntyivät ja osuivat vielä jatkuvasti samalle osastolle eli toppareihin. Puolustuksen loukkaantumiset eivät selittäneet kuitenkaan ihan kaikkea heikosta kaudesta. Hyökkäyspään terävimmät aseet pysyivät pääosin pelikunnossa, mutta hyökkäyspeli oli silti joulusta alkaen hämmästyttävän aseettoman oloista etenkin Anfieldillä.

Jurgen Klopp on takuulla kesän aikana kiinnittänyt huomionsa viime kauden ongelmakohtiin ja tällä kaudella Liverpool tuskin tulee näpräämään hyökkäyspäässä enää samalla tavalla kuin viime keväänä. Siirtomarkkinoilla Liverpoolin kesä on ollut maltillinen. Sisään on tuotu ainoastaan Ibrahima Konate Red Bull Leipzigistä leventämään toppariosastoa. Isoin menetys oli ehdottomasti Georginio Wijnaldumin karkaaminen PSG:n riveihin. Hyökkäyspäähän olisi ehkä kaivattu uusia tuulia. Legendaarinen kolmikko Mane-Firmino-Salah ei tunnu dominoivan enää lainkaan samalla tavalla kuin vielä 2-3 vuotta sitten. Diogo Jota antaa tosin mahdollisuuksia muokata hyökkäyspeliä monipuolisemmaksi ja ennen kaikkea suoraviivaisemmaksi. Viime kauden perusteella se on jopa välttämätöntä. Liverpool parantanee peliesityksiään viime kaudesta, mutta paraneeko silti sijoitus Valioliigassa? Etukäteen ajateltuna haarukassa on lähinnä sijat 3-4. Cityn todellinen haastaminen vaatisi todennäköisesti vielä pari laatuhankintaa hyökkäyspäähän.

Taistelee europaikoista

5. Leicester

Leicester on jäänyt kaksi kertaa peräkkäin harmittavan lähelle paikkaa Mestarien liigassa. Viime kaudella joukkue keikkui lähes koko kauden neljän parhaan joukossa, mutta pullahti viidenneksi viimeisellä pelikierroksella. FA Cupin voittaminen toi kuitenkin mukavasti balsamia haavoihin eikä seura ole suinkaan luovuttanut Mestarien liigan paikankaan suhteen, vaan joukkuetta on vahvistettu edelleen tämän siirtoikkunan aikana.

Kesän ehdoton päähankinta on Zambian maajoukkuehyökkääjä Patson Daka, joka tykitti viime kaudella peräti 27 osumaa 28 pelaamassaan ottelussa Itävallan pääsarjassa. Dakan ja viime kauden jälkimmäisellä puoliskolla läpimurtonsa tehneen Kelechi Iheanachon myötä Leicester on mainiosti varautunut jo etukäteen seuralegenda Jamie Vardyn mahdolliseen hiipumiseen, josta alkoi näkyä jo ainakin pieniä merkkejä viime kauden toisella puoliskolla.

Leicester on mielestäni edelleen jonkin verran aliarvostettu joukkue kauden alla. Pelaajamateriaalissa riittää sekä laatua että laajuutta. James Maddisonin huhuttu siirto muualle satuttaisi tosin kettuja isosti. Kausi käynnistyy myös puolustuksen osalta repaleisena, sillä Jonny Evans, Wesley Fofana, James Justin ja Timothy Castagne ovat kaikki enemmän tai vähemmän loukkaantuneiden kirjoissa. Pidän Leicesteriä joka tapauksessa kivikovan kärkinelikon jälkeen muun joukon vahvimpana kokonaisuutena. Ero vaikuttaisi tosin olevan varsin iso ylöspäin, joten Mestarien liigaan selviytyminen jäänee tälläkin kaudella haaveeksi.

6. Tottenham

Tottenhamin kohdalla suurin kysymys kauden alla on totta kai se, päästetäänkö Harry Kane Manchester Cityyn. Seuraikoni on tehnyt kaikkensa Spursin eteen joten hän ansaitsisi kyllä kokeilla jo muualla miltä todellinen menestyminen tuntuu. Todennäköisesti siirto Cityyn tulee realisoitumaan, mutta aivan varmana asiana sitä ei voida pitää.

Kanen mahdollisen lähdön lisäksi toinen iso muutos on tapahtunut Tottenhamin manageriosastolla. Jose Mourinhon kanssa aloitettu projekti ei pitkälle kantanut ja niinpä on jälleen uuden alun aika. Wolvesissa sinänsä hyvää työtä tehneen Nuno Espirito Santon valintaa on jonkin verran ihmetelty, sillä hänkään ei tuntuisi olevan seuran hyökkääviin perinteisiin kovin hyvin osuva valmentaja. Viime kaudella flopannut Matt Doherty lienee kuitenkin tyytyväinen, sillä hän oli Santon ehdottomia luottomiehiä Wolvesissa.

Santo tulee laittamaan ennen kaikkea Tottenhamin puolustuspelin kuntoon. Tätä tehtävää helpottaa merkittävästi viime kaudella Serie A:n parhaaksi puolustajaksi valitun Cristian Romeron hankkiminen Atalantasta. Hugo Lloris kuuluu sarjan luotettavimpiin maalivahteihin ja kun Dohertyn voi olettaa taas palaavan tutun miehen alaisuudessa tasolleen, näyttää Spursin tilanne puolustuspäässä varsin lupaavalta. Isompi kysymysmerkki on sitten hyökkäyspeli mikäli Kane vaihtaa maisemaa. Dele Allin pitäisi ainakin alkaa pelaamaan jälleen potentiaalinsa edellyttämällä tavalla, jotta Heung Min-Son ei jää yksin kannattelemaan hyökkäyspeliä. Pari edellistä kautta on mennyt entiseltä huippulupaukselta vihkoon.

On vaikea uskoa, että Tottenham yltäisi näistä lähtökohdista neljän parhaan joukkoon Valioliigassa. Päätavoite lienee rakentaa pohjaa tulevalle menestykselle ilman Kanea ja uuden managerin opeilla. Sijat 5-7 ovat joka tapauksessa Spursin haarukassa.

7. Arsenal

Arsenalin toiminnasta tuntuu punainen lanka olevan hukassa eivätkä tämänkään kauden lähtökohdat lupaile nousua takaisin Mestarien liigaan oikeuttaville sijoituksille. Monikäyttöinen puolustaja Ben White on ainakin toistaiseksi ollut Arsenalin ainoa iso hankinta kesän siirtomarkkinoilla. Lisää olisi tarvittu.

Kun viime kausien päähankinnat Willian ja Nicolas Pepe ovat enemmän tai vähemmän flopanneet, jää hyökkäspelin osalta vastuuta edelleen liikaa nuorten lupausten Bukayo Sakan, Emile Smith Rowen ja Gabriel Martinellin varaan. Kieran Tiernay antaa tosin hyvää taustatukea laitapakin paikaltaan mikäli vain pysyy pelikunnossa. Kokeneemmat, parhaassa peli-iässä olevat hyökkäävät pelaajat loistavat poissaolollaan, kun Pierre-Emerick Aubameyangkin alkoi viime kaudella osoittaa hiipumisen merkkejä.

Päävalmentaja Mikel Arteta tekee ihan kohtuullisen hyvää työtä, mutta käytettävissä olevat palikat ovat pääosin vasta sarjan kakkoskategoriaa. Arsenalin pelaajarunko on edelleen sen verran heikompaa kaliiberia kuin isoimmilla suosikeilla, että murtautuminen neljän parhaan joukkoon olisi iso yllätys tälläkin kaudella. Euroopan kentille paluu on kuitenkin realistinen tavoite.

8. Leeds

Leedsin kohdalla avainkysymys kuuluu kuinka korkealle Marcelo Bielsan valmennuskyvyt riittävät nostamaan rajallisella pelaajamateriaalilla toimivan seuran? Leeds jatkaa tulevaan kauteen käytännössä identtisellä miehistöllä viime kauteen verrattuna. Ainoa merkittävä uusi ostos tähän saakka on ollut vasemman laitapakin Junior Firpon hankkiminen Barcelonasta. Bielsa on tehnyt loistavaa työtä, mutta hänenkin rajansa tulevat jossain vaiheessa vastaan. Vai tulevatko? Ainakin toistaiseksi Leeds on parantanut vuosi vuodelta Bielsan komennossa.

Valioliigan pelitahti harvenee jonkin verran viime kauden hurjaan ohjelmaan verrattuna eikä Leedsillä ole europelejäkään tuomassa lisärasitusta. Nämä asiat satavat mukavasti Bielsan laariin, sillä hänen pelityylinsä on tunnetusti fyysisesti erittäin kuluttava. Paperilla joukkue olisi kaivannut vielä paria lisähankintaa, mutta toisaalta saman pelaajarungon kanssa pitkään toimiminen tuntuu olevan Bielsan juttu. Joukkue kestää vuosi vuodelta paremmin ja paremmin argentiinalaisvalmentajan rääkin. Keväällä joukkue paransi puolustuspeliään alkukauteen verrattuna ja se nostaa Leedsin mahdollisuuksia olla mukana taistossa europaikkaan oikeuttavasta sijoituksesta. Viihdyttävää katsottavaa Bielsan Leeds tulee joka tapauksessa edelleen olemaan.

9. Aston Villa

Aston Villa on yksi vaikeimmin arvioitavia joukkueita tämän kauden alla. Kaikki kaikessa Villan hyökkäyspelille viime kausien aikana ollut seuraikoni Jack Grealish lähti Manchester Cityyn. Toisaalta joukkuetta on myös vahvistettu siirtoikkunan aikana. Nähtäväksi jää kuinka hyvin muun muassa eniten Championshipissä viime kaudella maalipaikkoja luonut Emiliano Buendia ja kokenut maalitykki Danny Ings paikkailevat Grealishin jälkeensä jättämää valtavaa aukkoa. Lisäksi Ashley Young tuo kokemusta joukkueeseen ja Leon Bailey jamaikalaista eksotiikkaa.

Grealishin lähdöstä huolimatta Aston Villalla on koossa mielenkiintoisen näköinen pelaajanippu. Viime kaudella joukkue paransi erityisesti puolustuspeliään toissa kauteen verrattuna ja jos sama kehitys jatkuu, on jopa Euroopan kentät nappionnistumisella ulottuvissa. Toisaalta mikäli Grealishin jättimäistä hyökkäyspään roolia ei saada taktisilla muutoksilla paikattua, voi sijoitus valahtaa kymmenen parhaan ulkopuolellekin. Birminghamilaisseura on kauden alla jonkinlainen kysymysmerkki, mutta kerroinmarkkinoilla on reagoitu ehkä jopa liian rajusti Grealishin lähtöön ja Villa vaikuttaa siten tässä vaiheessa hienokseltaan aliarvostetulta joukkueelta.